¿De qué color es una zanahoria?

Las plantas que cultivamos en la actualidad son muy diferentes de las variedades selváticas.

¿En qué medida estamos dispuestos a alejarnos de la naturaleza?

Se dice pronto eso de «natural». De hecho, para los alimentos y la agricultura, es muy difícil decir qué cosa se merece de verdad esta denominación. Durante la historia de la agricultura, el hombre ha modificado tanto la mayoría de las plantas de las que nos alimentamos que en la actualidad son muy distintas de las variedades selváticas de las que derivan. Ahora son más productivas, más fáciles de recolectar y de comer, y tienen más sabor. Y son más uniformes en cuanto a formas y colores.

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Zanahorias anaranjadas, amarillas y violeta

Para saber más sobre el aspecto político y qué pinta Holanda y los Orange en todo esto, podéis consultar este artículo del Washington Post.

Cómo manipular una planta

En los últimos once mil años, las técnicas más utilizadas para modificar las plantas han sido las de la selección y el cruce, las mismas que han dado lugar a los perros de raza. Se empieza por las plantas selváticas, que tienen características muy distintas también entre ellas gracias a la variabilidad genética natural, la que permite la evolución de la especie. Se seleccionan las plantas más aptas (las más grandes, con más granos, con los frutos más jugosos, más buenas o sencillamente las que no son tóxicas), se separan de las demás y se vuelven a plantar sus semillas. Llegada la recolección, se vuelve a hacer lo mismo, y suma y sigue. Tras algunas recolecciones se tendrá una población de plantas mucho más uniforme, en la que las características que al principio eran poco habituales se habrán hecho mucho más comunes.

Es así como los primeros agricultores del actual México, hace unos nueve mil años, crearon el maíz a partir del teocintle, una hierba selvática con pocos granos que estaba cubierta por una baya espesa. Aunque, de vez en cuando, aparecía alguna planta mutante con más granos más pequeños y con una baya más fina. Los antiguos recolectores americanos no podían saberlo, pero basta con que haya una mutación casual de un único gen para que tengan lugar estos cambios. El aislamiento repetido de las plantas con estas características y su replantación dio lugar al maíz moderno. En la práctica, esos antiguos agricultores habían forzado la mano de la selección natural, dirigiéndola hacia donde quisieron.

Con el tiempo, los seres humanos han aprendido también a controlar la polinización para crear híbridos, es decir, cruces estudiados con lupa entre dos variedades vegetales distintas, aunque fértiles entre ellas: vamos, igual que cuando se cruzan un asno y una yegua para hacer una mula. Finalmente, ha llegado la moderna ingeniería genética, la que produce los conocidos organismos modificados genéticamente. En este caso, se trabaja en laboratorios y se manipula directamente el patrimonio genético de una planta, eliminando o añadiendo el gen asociado a la propiedad de interés. Cuando el gen que se va a añadir proviene de otra especie, se habla de organismos transgénicos. Para empezar a documentarse se puede empezar por la voz de la Wikipedia en inglés (la italiana, desgraciadamente, no está tan documentada). Es importante recordar que las biotecnologías modernas aplicadas a la agricultura no se limitan a los OMG. Por ejemplo, las técnicas de selección asistida por marcadores son un punto intermedio en el que se usa el análisis de los marcadores genéticos de una planta para que sirva de guía para posibles selecciones y cruces.

El debate en torno a los OMG en la agricultura es complejo, variado y acalorado, y será uno de los temas centrales antes y durante la Expo 2015. Nosotros lo seguiremos y os lo contaremos, tratando de dar voz a todas las posiciones y distinguiendo siempre los hechos de las opiniones, a menudo demasiado contrapuestas.

 

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